De hele bekercompetitie hebben de teams gestreden voor het thuisvoordeel en de twee ploegen die uiteindelijk op de bovenste twee plaatsen eindigden staan na zaterdagavond met één been in de bekerfinale. Geleen zag Mitch Koumans twee keer scoren in de overwinning op Den Haag, terwijl Todd Ratchford twee keer zijn slag sloeg namen Heerenveen in het duel tegen Devils.

Voor Flyers was het weer een thuiswedstrijd op vreemd grondgebied. De eigen hal in Heerenveen is nog iets meer dan een maand buiten gebruik en dus week de club opnieuw uit naar Leeuwarden. Waar normaal enkele duizenden toeschouwers de tribunes hadden bevolkt, waren er nu maar zevenhonderd kaarten beschikbaar voor het eerste duel in de halve finales.

Flyers leek daarin de eerste gelegenheid te krijgen om het initiatief te pakken nadat Luke Zwartbol al in de openingsminuut tegen een straf opliep. Het was echter Nijmegen dat op voorsprong kwam via een shorthanded goal van Branden Eden. Nog in dezelfde powerplay was het Ratchford die de ploegen weer in evenwicht bracht. Jim Gudden zorgde tien minuten later voor wederom een voorsprong voor Nijmegen, maar ook nu was de vreugde van korte duur. Adam Bezak nam de gelijkmaker voor zijn rekening.

In de tweede periode herhaalde dit zich voor de derde keer, al was het nu Heerenveen dat via opnieuw Ratchford voor het eerst in het duel op voorsprong kwam. Branden Eden scoorde op zijn beurt zijn tweede van de avond, waardoor beide teams met gelijke stand aan de derde periode begonnen. Daarin was er opnieuw een powerplay voor Flyers. Nijmegen wist de situatie met een man minder weliswaar te overleven, maar met Luke Zwartbol net terug op het ijs was het Lars den Edel die zijn ploeg de winst bezorgde.

Ook in Geleen, waar op zaterdagavond bijna tweeduizend toeschouwers naar Glanerbrook waren gekomen, was het de uitploeg die als eerste toesloeg. Jurryt Smid zette Den Haag op voorsprong. Geleen was hier niet door uit het veld geslagen en sloeg terug met twee goals in elf seconden. Yan Turcotte zorgde tegen zijn oude ploeg voor de gelijkmaker, waarna Koumans Eaters op voorsprong zette. Een treffer van Raymond van der Schuit zorgde er echter voor dat de teams op gelijke hoogte aan de eerste pauze konden beginnen.

Ook in de tweede periode was het twee keer Den Haag dat op voorsprong kwam, maar was het Geleen dat twee keer vrijwel direct terugsloeg. Stace van Bentem en nogmaals Jurryt Smid waren de Haagse doelpuntenmakers, terwijl Nick Verschuren en opnieuw Koumans de Eaters-goals voor hun rekening namen. Ook dit duel moest dus in de slotperiode worden beslist. Daarin was Eaters uiteindelijk de ploeg die aan het langste eind trok. Lukasz Bartak scoorde met nog dertien minuten te gaan de goal die uiteindelijk de winnende zou blijken te zijn en Matthew Beer zorgde zes minuten later voor de extra zekerheid.

Zondag worden in beide series de tweede duels afgewerkt. Bij winst staan Geleen en Heerenveen tegenover elkaar in de finale. Als Den Haag en/of Nijmegen hun thuisduel weten te winnen, zal een derde duel de beslissing moeten brengen.

Foto's: Pieter-Jord Hovenga